Littérature jeunesse 17 au 18ème

La naissance de la littérature de jeunesse n'est pas contemporaine de l'invention de l'imprimerie, loin s'en faut, les spécialistes prennent généralement acte de sa naissance en 1699, avec le Voyage de Télémaque de Fénelon soit près de deux siècles et demi après l'invention de Gutenberg.

Littérature de jeunesse : 17ème et 18ème

S'il a fallu attendre aussi longtemps pour qu'un livre soit édité et imprimé en étant destiné explicitement aux enfants, ce n'est sans doute pas un hasard. Cela tient probablement à la place et au statut des enfants dans la société d'alors. En effet, sur la base des travaux d'historiens tels que Philippe Aries dans L'enfant et la vie familiale sous l'ancien régime ou de la philosophe Elisabeth Badinter dans le classique L'amour en plus, on découvre que l'enfant n'a pas toujours été l'objet de toutes les attentions qu'ils nous semblent aujourd'hui naturelles de lui porter. L'attachement des parents aux nouveau-nés se devait d'être moindre en raison de la forte mortalité infantile d'alors ; quant à l'enfant tiré d'affaire face aux risques de la prime enfance, il se trouvait mêlé d'emblée à une société d'adultes dans laquelle les spécificités de son âge n'étaient pas prises en compte. Il se devait de grandir à tout prix et le plus vite possible puisqu' il était un petit adulte, et qu'un âge de transition tel que l'adolescence n'existait pas du fait même que personne ne l'envisageait...

Puis progressivement, et selon la thèse développée par Philippe Aries, avec la baisse de la mortalité infantile et un meilleur contrôle des naissances, l'enfant est devenu un être désiré, chéri, et auquel on pouvait prêter un avenir moins incertain que lorsque la moitié d'entre eux mourraient en bas âge. Dès lors des formes nouvelles d'éducation, en ce qu'elles s'attachaient aux spécificités de l'enfant pour proposer de l'instruire et de l'éduquer, virent le jour, et culminèrent dans le fameux Emile ou de l'Education de Jean-Jacques Rousseau.

Ainsi naquit la littérature de jeunesse, puisque, jusqu'alors, la littérature, essentiellement destinée aux adultes, faisait l'effort de se mettre à la portée des enfants, généralement par le biais d'adaptation d'oeuvres plus anciennes. Ainsi naquirent Les aventures de Télémaque de Fénelon, inspirée de l'Odyssée d'Homère et de figures mythologiques de l'antiquité grecque.

Aujourd'hui l'ouvrage sera plutôt recommandé à des adolescents qui ont déjà manifesté un certain intérêt pour la culture classique, la mythologie et l'antiquité.

Fables de La Fontaine

Une autre oeuvre majeure légèrement antérieure à Télémaque est celle de La Fontaine dans ses recueils de fables. Là encore, il s'agit d'adapter aux enfants (mais pas seulement) les fables antiques d'Esope. A condition d'être bien choisies, les Fables de La Fontaine demeurent un sommet de la littérature mondiale qui présente en outre l'avantage de pouvoir être lu avec bonheur dès l'âge de 10 ans.

Citons quelques recueils adaptés et bien illustrés ou commentés :
Fables de La Fontaine illustrées par Benjamin Rabier
Une intégrale, avec des images de divers illustrateurs : Les Fables de La Fontaine - Le Chêne Jeunesse
Des magnifiques livres audio des fables de Jean de La Fontaine : Les Fables de Jean de La Fontaine en livre cd audio

De la bande dessinée (texte original)
La Fontaine aux fables - La Fontaine Jean. Chevrier, B-Chicault
Un ouvrage en deux volumes, très luxueux, avec des illustrations d'Oudry et de Fragonard (Contes), plutôt destiné aux parents bibliophiles, mais ces beaux livres méritent d'être feuilletés par toute la famille : Les Fables de La Fontaine - Oudry, Jean Baptiste
Enfin, un recueil de fables parmi les plus étudiées à l'école et au collège est disponible : une anthologie école-collège des fables de La Fontaine

Contes de Charles Perrault

La littérature destinée à la jeunesse est avant tout destinée à l'intégration des principes moraux de la société, on l'a dit. Avec La Fontaine la morale est explicite (ce que déplora plus tard Rousseau car l'enfant aurait de lui-même pu en retirer la substance), chez Charles Perrault elle est davantage dans le registre de l'implicite, et parfois même « limite » pour son temps (le petit Chaperon rouge et la grand-mère sont mangées par le loup), loin des versions postérieures édulcorées. Mais, avec tout autant de bonheur que la Fontaine, Perrault écrivit à la fin du XVIIème siècle des contes parmi les beaux au monde : La Belle au Bois Dormant, Le petit Chaperon rouge, Barbe bleue, Cendrillon et Le Petit Poucet. Il existe là encore de beaux recueils comprenant la totalité des contes avec de belles illustrations, citons par exemple :


Contes (texte intégral) de Charles Perrault - Frantova, Eva (ill.)
Les contes de Perrault - Bour D.
Avec des illustrations classiques et populaires de Gustave Doré (gravures) : Les contes dans tous leurs états - Perrault Charles. Doré, Gustave

Pour familiariser les plus jeunes avec l'univers fantastique de Charles Perrault, une collection de livres audio jeunesse chez Nathan :


Cendrillon (livre+CD) - Perrault, Charles. Nathan
Le petit Poucet (livre+CD) - Perrault, Charles. Nathan

Les contes de Ma mère l'Oye tout autant célèbres sont le plus souvent des reprises littéraires de récits traditionnels. La mère l'Oye étant la nourrice des jeunes enfants, et donc la conteuse...

Robinson Crusoé et la naissance de la littérature de jeunesse

Puis, les choses changent avec l'entrée dans le XVIIIème siècle, non pas tant la condition des enfants qui demeure tout à fait éloignée de nos valeurs contemporaines, mais plutôt les sujets des livres de littérature de jeunesse. En effet, la mythologie antique n'occupe plus forcément la première place ; bergers et muses de l'Astrée laissent la place à des personnages plus proches de la réalité.

Ainsi naquit sous la plume de Daniel Defoe, l'illustre naufragé Robinson Crusoé. Premier grand roman d'aventure, Robinson, devenu riche planteur presque par hasard en Amérique du Sud, voyage entre l'Europe, l'Amérique et l'Afrique et finit naufragé sur une île déserte pendant 28 ans avant de pouvoir regagner l'Angleterre à l'occasion d'une mutinerie de marins. Diverses éditions sont disponibles dont certaines richement illustrées tel :


Robinson Crusoé - Defoe, Daniel. Le Chêne
Et puisque les livres d'aventure se prêtent bien à l'adaptation en BD, citons : Robinson Crusoé - Defoe, Daniel. Vergne, JC. Lemoine, Christophe
Mais pour ceux qui préfèrent ne s'attacher qu'au texte, mieux vaut : Robinson Crusoé - Gallimard jeunesse

Cette même époque voit la parution en 1726 d'une autre grande oeuvre de la littérature de jeunesse, les fameux Voyages de Gulliver de Jonathan Swift. Pourtant-, ce qui est vrai également des oeuvres citées auparavant-, elle n'est pas destinée exclusivement aux enfants, loin de là. Cela tient au fait, comme on l'a dit, que le « territoire » de l'enfance n'est pas encore délimité comme étant spécifique et digne en lui-même d'intérêt. Livre initiatique mêlant onirisme, avant-gardisme, philosophie et ironie sur son temps, les Voyages, qui en fait en compte quatre, garde encore aujourd'hui une force mystérieuse et poétique.

On s'aperçoit finalement qu'au Siècle des Lumières, de la raison et des philosophes visionnaires, que l'enfance reste un domaine encore vierge et jugé peu digne d'intérêt. Mais comme on le verra dans le prochain dossier, le regard porté sur l'enfance changera profondément après la parution du révolutionnaire Emile ou de l'éducation, de Rousseau, et, à partir du XIXème siècle, la littérature de jeunesse deviendra foisonnante.

Mais ce très rapide tour d'horizon du XVIII siècle ne saurait faire abstraction d'un autre voyage, fantastique et loufoque paraissant en 1786 sous la plume de Burger August : Les aventures du baron de Münchhausen de A. Burger

Vous trouverez également dans ce dossier quel est le rôle de la littérature de jeunesse dans l'éducation.
Découvrez comment après les 17 et 18ème siècle, la littérature pour enfant a évolué au cours du 19ème, et comment cette même littérature de jeunesse s'est véritablement développée au 20ème.

Pour vous aider à constituer une bibliothèque de littérature de jeunesse avec des livres classés par genre, consultez notre suggestion : bibliothèque type pour jeune adolescent

Eric Valière & Les artisans du mot pour le guide enfant famille kibodio